苹果高通争了那么久 你知道这其中的意味吗?
分类:家用电器

苹果和高通近来的恩恩怨怨已经不是什么新闻了。围绕着专利这个大问题,双方在法庭上是打得不可开交,直到现在也不消停。不过即便如此,两家的合作却也不会真的完全停止。要理清苹果和高通间的矛盾,那就得了解它们真正争的是什么。 追根溯源 时间回到上世纪90年代初期,那时候高通还是一个新创公司。它虽然开发出了移动电话通信的新方式,但日子过得仍是捉襟见肘,只能够四处向诸如摩托罗拉这样的大公司推销自己的那些专利,希望能够获得用于后续研发的预支费用,当然还有持续的专利授权费。 凭借着这样的模式,高通获得了巨大的成功。如今它的成功已经被用在了每一部支持3G或4G网络的智能手机里,让它们拥有极快的下载和上传速度,并且尽可能不受干扰,还能够做到低功耗,等等等等,甚至飞行模式也可以说是其功劳。如今高通的专利数量已经超过了13万,而且还在继续增长。据统计,光是它的专利授权业务就占据了77亿美元的营收。 高通公司主要有两个业务——向设备生产商授权专利,以及售卖各种半导体产品,就比如说是能够让智能手机连接蜂窝网络的调制解调器。尽管后者占据了公司总营收的大部分,但如果具体到实际利润,专利授权业务却占到了四分之三,可见其重要性。 为什么不同品牌的手机、平板电脑都能够好好地那么使用?当然是因为其中存在一个普适的标准了。在手机和无线通信领域,高通、诺基亚、爱立信、三星这些公司握有关键的技术,所以它们在谈判协商中对设备生产商有更多的优势。而为了让自家的技术能够被安稳地包括在标准之中,这些厂商承诺其专利授权遵循FRAND原则,即“公平合理和非歧视”。 但值得注意的是,FRAND并不是一种被严格定义的原则,它更多的是专利所有者和设备生产商之间的一种共识。当谈不拢的时候,那就多半是要“法庭见”了。 来自苹果的挑战 经历过和三星的“世纪之战”,还有它和摩托罗拉、诺基亚等公司的矛盾,苹果当然不会害怕和任何一家企业在专利上死磕。不过我们不用理会苹果和高通斗嘴的时候那些满天飞的攻击,因为整件事的核心主张只有一点,那就是高通是否仗着自己在无线通信技术上的垄断性优势去制定过高的授权费用,并同时打压竞争对手。 根据苹果的指控,高通不公平的经营方式让它能够获得“高一个数量级”的授权费用,比所有其他蜂窝网络技术专利所有者加起来还要多。它认为,智能手机如今拥有先进的摄像头,强大的处理能力,已经进化成为了复杂的多功能计算机。然而,高通仍然以过去的标准去收取授权费,而现在已经不是那个调制解调芯片无比重要的时代了。 苹果在诉讼中称,即使是在一线的蜂窝式调制解调芯片生产商中,高通也占据主导地位。智能手机的生产者需要这些芯片,所以它们在高通的要求下妥协了,勉强接受了已经膨胀了的授权费。 “高通不合法的商业行为已经伤害到了苹果和整个业界,”苹果在一份声明中说。“他们只供应给我们单一一种连接性部件,但多年来却一直在索取我们产品总成本中的一部分——实质上削减了苹果创新的价值。” 高通在这个领域确实具有很强势的地位,从某种角度上说,这也确实有专利授权滥用的潜在可能性,但高通真的这么做了吗?至少它自己是否认的。 高通表示在过去超过20年的时间里,它参与的300多份授权协议构建了其知识产权的整个市场价值。高通的一系列专利使其授权费用达到了许多设备售价的5%,但它也表示现在的生产商很多时候并不需要支付那么多钱。它透露说厂商可以通过预支一定费用来降低这个比例,而且每部手机需要支付的数额也是有上限的。 有趣的是,高通还认为它们的一些专利是“改变规则”级别的,而且新的技术也都极大改变了手机体验,比如GPS辅助等。这些技术作用非常大,但专利费税率却没有增加。从这一层上说,高通还觉得自己亏了。 另外,高通还称设备生产商其实并没有“屈服”,争执和不断谈判是家常便饭。即使是在矛盾之中,高通仍在为它们提供产品,不存在恶意打压行为。 影响深远 从这两方的说法中,其实我们可以看得出来无论是苹果还是高通,它们的矛盾各自起点都非常“虚”,其中可供博弈的空间非常大。最有可能的是,其中并不存在什么对与错,一切都只是商业上为了给自己带来更多的好处所采取的行动而已。 从苹果的角度来考虑,它需要尽可能减少授权费用,提高自己的利润率,甚至可能还在为未来的自研芯片做准备;而在高通这边,少了苹果这个大单的后果更加致命。不管怎么样,我们从中都能够感受到一丝智能手机市场趋于饱和,增长不再像过去那么迅速后,各个厂商的无奈。 那么苹果和高通之争会给我们带来些什么影响?至少短期内,除了苹果设备或其他厂商的手机的价位可能会降低一点点外,没有更多值得一提的变化了。 然而一旦苹果胜利,长期内的影响很可能会非常深远,因为高通的研发动力很大程度上依赖专利授权收入,而苹果又是其中的大头,这将对高通造成沉重打击,尤其是它的技术研发进度。考虑到高通一直推动着3G和4G 通信的发展,而未来的5G同样也是其研发重点,分析师们对苹果高通之争一直忧心忡忡。有人认为,这场官司怕是要打到2019或2020年,当5G技术成型之后才能消停了。 不过话说回来,毕竟5G并非是高通一人在单干,就连苹果都即将开始测试该网络技术了。那么你会不会认为,这一次事件将关系到高通帝国的命运,甚至可能会让苹果成为下个世代网络技术的引领者?

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新智元报道

来源:arstechnica

编辑:大明

通信业巨头高通“雁过拔毛”式的芯片许可授权制度,一直让全世界手机制造商饱受盘剥,凭借自身的先进技术和近乎垄断的市场地位,高通的滋润日子过了近20年。但近日,美国加州地区法院裁定高通违反反垄断法,可能给这样的好日子画上一个句号。

近日,美国北加州地区法官高兰惠对美国联邦贸易委员会诉高通一案作出判决。裁定高通违反反垄断法,并利用其技术优势向市场苛求过高的专利授权费用。

判决书中写道,多年来高通对其专利技术的把持已经扼杀了整个芯片市场的竞争,并在此过程中损害了竞争对手、设备制造厂商和终端消费者。高通在新一代5G智能手机调制解调器芯片方面也处于领先地位,这意味着这种遏制还会继续下去。

Lucy Koh裁定,高通必须与客户就专利授权许可进行重新谈判,同时还应当避免采取不公平的策略。她强调,高通必须以公平合理的价格向竞争对手授权专利,并且不得与苹果这样的智能手机制造商签署独家供应协议。此外,高通还必须在未来七年里接受相应的监控,确保其能够遵守相关规定。

目前来看,这一判决有可能给高通维系多年的“雁过拔毛”式的专利许可授权制度画上一个句号。依靠这一制度,高通在过去近20年中一直对全球各大手机制造商保持压制性的优势地位,就连苹果也不例外。

2005年,苹果公司联系高通,让后者成为第一款iPhone中调制解调芯片的可能的供应商。高通公司的回应很不寻常:它给苹果去了一封信,要求苹果公司先签署一份专利许可协议,然后才会考虑向苹果供应芯片。

“我在这个行业工作了20年,我从来没有见过这样的要求。”苹果公司采购副总裁托尼·布莱文斯说。

大多数供应商都渴望与新客户交流,特别是像苹果这样大而有声望的客户。但高通和其他供应商不同,它在蜂窝芯片市场占据主导地位。这给高通带来很大的影响力,而且高通丝毫不忌惮利用这一影响力。

布莱文斯今年早些时候在联邦贸易委员会(Federal Trade Commission)针对高通公司的重磅反垄断案中作证时,发表了评论。美国联邦贸易委员会于2017年提起诉讼,部分原因是苹果公司的催促下,该公司十多年来一直受到高通在无线芯片领域主导地位的影响。

上周,加州联邦法官对该案做出了对FTC和苹果公司的有利判决。在严厉的233页意见中,法官Lucy Koh裁定高通的侵略性许可策略违反了美国反托拉斯法。

判决书中将高通描述为一个无情的垄断者。该法律文件概述了智能手机制造商对蜂窝芯片过度收费的近20年历史。高通公司与智能手机制造商签订合同的方式使得那些不遵守高通单方面条款的客户,可能会受到由于调制解调器芯片断供而遭受突然、严重的损失的风险。

“高通公司对某些手机芯片拥有垄断权,并利用这种垄断地位向人们收了太多的钱。”自由市场研究所的专利专家查尔斯·杜恩说。 “他们不仅要为芯片收取更多费用,还要求人们购买专利许可证,对专利许可同样收取高昂授权费用。”

现在,所有这些优势可能都要烟消云散了。在本次裁决中,Koh法官命令高通停止以断供芯片的方式威胁客户。高通现在必须与客户重新协商所有协议,并以合理的条款将其专利授权给竞争对手。如果Koh的裁决在申诉过程中最终维持,就将在本世纪首次为无线芯片创造一个真正的竞争性市场。

高通的赚钱机器堪称完美

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不同的蜂窝网络要遵循不同的无线网络标准运行,这些标准每隔几年就会发生变化。在过去20年的大部分时间里,高通在网络标准上一直处于领先地位,在某些情况下,高通的芯片可以支持主要的蜂窝网络标准。因此,如果一家智能手机公司渴望在全球范围内销售产品,那么除了与高通合作外别无选择。

2010年初,高通公司在Verizon和Sprint在美国以及其他一些海外运营商所青睐的CDMA标准芯片方面具有很大领先优势。高通首席技术官詹姆斯·汤普森在2014年给公司首席执行官史蒂夫·莫伦科普夫(Steve Mollenkopf)的内部邮件中这样解释高通对苹果的优势:

根据法庭文件,汤普森写道:“我们是目前唯一可以让全球发布的供应商。事实上,如果没有我们,他们将失去北美、日本和中国的大部分市场,他们承受不起。”

不只是苹果。黑莓在2010年左右也陷入了类似的困境。黑莓高管之一约翰·格拉布斯表示,如果不能使用高通公司的芯片,“如果我们无法提供CDMA设备,我们30%的设备销量将在一夜之间不复存在。”

在过去的二十年中,高通公司与大多数领先的手机制造商都达成了协议,包括LG、索尼、三星、华为、摩托罗拉、联想、中兴和诺基亚。这些协议让高通对这些公司具备了巨大的影响力,高通收取的专利使用费率远高于拥有类似专利组合的其他公司收取的专利使用费率。

高通的专利许可费是根据整个手机的价值计算出来的,而不仅仅体现高通拥有专利技术的芯片的价值。这实际上意味着高通削减了智能手机的每个组件。其中大部分组件都与高通公司的手机专利无关。

苹果公司高管杰夫·威廉姆斯表示:“高通向我们收取的费用远高于其他人。” “我们从未见过如此重要的许可费用与我们拥有的其他知识产权相关联,”摩托罗拉的托德·麦德龙说。

Qualcomm内部文件支持这些声明。其中一项显示,高通的专利许可业务在2016年为公司带来了77亿美元的收入,超过了其他12家拥有重要专利组合的公司的专利许可收入的总和。

“没有许可,就没有芯片”,一言不合就断供

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这些高额授权费反映了高通不寻常的谈判策略,即“没有许可,就没有芯片”。除非手机企业首先签署高通专利组合的许可协议,否则就不能购买高通的蜂窝芯片。这些专利交易的条款在高通公司的支持下受到严重影响。

一旦手机制造商与高通签署了第一笔交易,高通就获得了更多的控制权。专利许可协议到期后,高通有权单方面终止智能手机制造商的芯片供应。

“没有调制解调器,我们就无法发货,”摩托罗拉高管Todd Madderom在一份证词中表示。 “即使市场上有一个可行解决方案,但设计替代解决方案需要花费数月的时间。”

这使得高通的客户在专利许可协议快要到期时变得十分脆弱。客户只是试图通过谈判达成更优惠的条款,高通就可能会突然切断芯片供应,更不用说在法庭上质疑高通的专利申请制度了。

“我们对高通讲,我们正在考虑终止许可证制度,”联想集团的Ira Blumberg在审判期间作证。高通的高管对此的反应非常冷静,并表示请便,但如果我们这样做了,就无法再购买高通芯片。

“不要说断供一年,就是断供几个月,对于手机企业都会造成致命的影响,对所有公司来说几乎都是如此。”Blumberg在一份证词中说。

Koh法官发现,高通在过去20年中一再使用这种策略:2001年初,高通威胁要切断三星的芯片供应,2004年,威胁切断LG的芯片供应,2012年威胁对索尼和中兴断供芯片,2013年对华为和联想威胁断供,2015年,对摩托罗拉威胁断供。

苛刻的授权协议:每部手机收一笔钱,不许用别人的

一个显而易见的问题是,高通是如何做到这一点的?它如何利用调制解调器对其他公司保持束缚力?部分原因是高通聘请了才华横溢的工程师,并花费数十亿美元令其芯片处于世界领先地位。此外还通过在包含CPU和其他功能以及调制解调器功能的芯片上销售系统来巩固其主导地位。这大大节省了成本和功耗,小型芯片制造商很难与之竞争。

但除了这些技术原因外,高通还与客户签订了协议,使其他公司难以打入蜂窝调制解调器芯片业务领域。

高通公司面对竞争对手的第一个武器是专利许可条款,要求客户售出的每部手机都支付一笔许可费,而不仅仅是包含高通无线芯片的那些手机。这使高通在与其他芯片制造商的竞争中具备了独特优势。如果其他芯片制造商试图在价格上削弱高通芯片价格,高通不怕降价,因为其客户售出的每部手机都要向自己缴纳高昂的专利许可费。

高通的一些许可协议明确阻止手机厂商使用非高通无线芯片。高通将为他们销售的每一款芯片提供一定的折扣。但条件是手机制造商使用高通芯片至少达到85%,在某些情况下甚至是100%时,才能获得这些折扣。

比如,如果苹果在2016年2月之前使用非高通蜂窝芯片,甚至需要赔偿一部分资金。高通的一封内部电子邮件中提到,苹果公司如果在2015年推出一款非高通蜂窝芯片的iPhone,就将欠高通6.45亿美元。

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